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Sebastiao Salgado

Actualizado: 25 abr 2020

English & Spanish version

Talk about Sebastiao Salgado is talk about a whole life dedicated to photography, traveling around the world living with different cultures to get to know them, understand them, and then show us it through his lens.

His work is immense and really impressive. Thanks to the documentary” The Salt of the Earth” directed by Wim Wenders and Jiuliano Ribero Salgado, we can get an idea of how has been his life and work of this magnificent photographer.

He studied Economy at the University of Sao Paulo. When he met Lelia Wanik, he will not only know the love of his life but also the partner who will help him develop all his photographic projects. They had to leave Brazil and immigrated to France, going away from the military dictatorship that was ravaging their country. In Paris, Sebastiao did a PhD in the National School of Economic Statistic and Lelia studied architecture and, as she had to take pictures of the buildings to study them, she bought a camera.

His work at the International Coffee Organization in London required him to make frequent trips to Africa and, and every time he took with him the photographic camera of Lelia. Here he began his passion for photography, so it is that that he left his job as an economist to dedicate himself professionally as a photographer, traveling around the world documenting what he saw and working for different agencies until 1979 when he joined the prestigious International photography cooperative Magnum, founded in 1947 by Cartier-Bresson, Robert Capa, George Rodger and David Seymour.

His first major photographic project was called “Other Americas”, an eight-year journey through Ecuador, Peru, Bolivia and México during the years 1977-1984. These trips will take him to know and live with different indigenous communities, such as the Saraguros in the south of Ecuador, of whom he said: “Never before I had seen a whole community with another rhythm, everything was slow, it was another way of thinking, another speed”.

He also lived with the Mixes in Oaxaca (México): “It was people who adored music, there those who knew how to play an instrument, they did not need to work because they worked as musicians”; and with the Tarahumaras in northern Mexico: “It was a hell follow these Indians because they did not walk, they flew”, making reference to that this people is known for its ability to run, such is it that they are known as “rarámuri” which means “the one with the light feet”.

During these years he also toured his own country, especially to know that other reality of the landless peasants. “In Brazil we still having a great movement of landless peasants, they are people of great moral and physical strength, despite being very fragile because they feed very badly. We have a part of the Sahel here in Brazil”. During the documentary “The salt of the earth”, Sebastiao talks about the importance of portraiture. “The strength of a portrait is so powerful that in a fraction of a second we understand a little of the life of the person we are photographing, the eyes say a lot, the expression of the face. When we take a picture, it is not only you who is making the photo, is people who offer you the photo”. During the years 1984 to 1986 he worked for “Doctors without borders” in Ethiopia and the Sahel documenting the catastrophic effects of the drought that caused the death of almost a million people. With this photograph he made the book “Sahel: L’homme en Detresse”.His wife Lélia was in charge of the publication of the book and organized the exhibition to draw the attention of the world on the dramatic situation of this population.

During the years 1986 to 1991 he made “Workers”. Salgado wanted to made a tribute to “all those who built our world”.

To carry out this magnificent work, he travelled through 30 countries to portray, always in black and white, the deep changes that were taking place at this time and where the main characters are those men, women and working children who bear the burden of the industrialised world, who left the skin and their life’s for a miserable salaries and where often they can not even afford to buy the products that they have already produced.

“I wanted to provoke a debate about working conditions in the third world because these people work hard and do not receive the minimum necessary for their survival”.

There is a very interesting documentary made by the BBC about his Salgado’s job. The photographer talks about the ideas he had when he conceived this project: “When I began to see the increasing number of workers who lost their job, and as some industrial sectors began to disappear by modernising, and adapting to other means of production, I though it was already time to do a story about those great changes that were taking place around the world”.

The photo-book made for “Workers” is divided into six categories: agriculture, food, mining, industry, oil and construction.

The playwright, and screenwriter Arthur Miller wrote about this book: “Salgado reveals the pain, beauty and brutality of the working world on which everything is based”.

Salgado remember how de made these photographs in Kuwait: “In 1991, when the First Gulf War ended, the Iraqi troops withdrew and Sadam Hussein set fire to thousands of oil wells where thousands of fire-fighters from all over the world came. I knew I had to go to that part of the world. The smoke was so dense that the sun did not pass…sometimes it was night 24 hours. After the fire was turned off, the earth was so hot that there was danger of being turned on again. The noise was deafening, my deafness began then”.

Lisa Hostetler, of the International Photography Centre of NY said about Salgado’s work: “Sebastiao Salgado’s straightforward photographs portrays individuals living in desperate economic circumstances. Because he insists on presenting his pictures in series, rather than individually, and because each work’s point of view refuses to separate subject from context, Salgado achieve a difficult task”.

Sebastiao: “The photographs that I take, the social and human photography, are not taken in order to produce beautiful individual piece of art. I always present a sequence of images. In the exhibition there is a lot of literature, 25 large posters full of explanations and in the book each story is told in a journalistic way”.

In the BBC’s documentary he talks about his method of work and the tools he uses to build his stories: “I usually use these three cameras, the reflex 28, the Leica M with a 35mm lens and another Leica reflex with 60mm which is a macro lens. I always use another lens. Although I do not use it too much, I always wear it. It is a zoom that I use when I can not get close to my subject…I know that when I use the zoom is because I am not completely in the picture, I’m completely out of it, I have not gotten inside the photo, I’m not enough in focus”.

“You have to know something about the person you are going to photograph to built something. Because it seems to me that it is very difficult to arrive and take good photos, with strength, message if you just arrive and leave. It took me six years to finish this project”.

The book and the following exhibition were very successful; they served to strengthen Salgado’s reputation as one of the best documentary photographers of our time.

His next project was magnificent. He documented the great migrations of people all over the world, people displaced by the wars and the hunger that existed in their own countries. With Lélia they began to plan “Éxodus”, and during the years that go from 1993 to 1999 Sebastiao travelled over the world to capture the darkest moments of humanity in the 20thcentury as the genocide of Rwanda, the Sub-Saharan Africans trying to reach the European coast by boats or those displaced by the Yugoslav war. “Our history is a history of wars, it is a story without end, a history of repression, a history of crazy people”.

In the “Salt of the earth” Salgado talks about this difficult stage: “In Rwanda people fled everywhere because of the repression against the Tutsis, the roads were full of people who fled with what the could. There were a los to death people on the roads. Two million people settled in a field. It was a catastrophe, cholera spread quickly and people die every day”.

Looking at these pictures I can not even imagine how horrible it must be to live with the despair of these people, to see them suffer like this and to continue doing my job. The photographer said that these were the worst moments of his professional career: “I left there, we did not deserve to live after that, I did not believe in anything anymore”.

Years later, in TED, the photographer gave a talk. He talked about the psychological damage that this experience caused him:“I saw in Ruanda the total brutality. I saw deaths by thousands per day. I lost my faith in our species. I didn’t believe that it was possible for us to live any longer and I started to be attacked by my own Staphylococcus. I started to have infection everywhere. When I made love with my wife I had no sperm that came out of me, I had blood. I went to see a friend’s doctor in Paris; I told him that I was completely sick. He made a long examination, and told me: “Sebastian you are not sick, your prostate is perfect. What happened is, you saw so many deaths that you are dying. You must stop. Stop. And I made the decision to stop. I was really upset with photography, with everything in the world, and I made the decision to go back to where I was born”.

His country was the refuge that the photographer needed to heal him, and Lélia’s support was the key to turning his life and photographic work around 360 degrees. They returned to the land of his parents, lands that were also dying because of the aridity. “When I was a child, more than 50% was tropical forest…we destroyed much of our forest to develop ourselves, and Lélia had an incredible idea: to reforest these lands as they were in the past. The first year we planted hundreds of threes and slowly, slowly, this dead land started to be born again…We created an institution called Instituto Terra”.

After some years working on his new environmental project, the photographer came back to dream with photography again. But this time to document our origins: “All my life I was photographing one animal: us and I wished to photograph the other animals, to photograph the landscapes, to photograph us, but us from the beginning, from the time we lived in equilibrium with the nature. And I started in the beginning of 2004 and I finish at the end of 2011.

And this new project was called “Genesis”, and it is one of the most beautiful photographic works I’ve ever seen in my life. 245 images that show the most beautiful thing we have on our planet: animals, forest, landscapes and indigenous communities that are still living in harmony with nature, completely away of the corruption of “modern life” as the origins of our time.


Documentary “The Salt of the earth” (Spanish version)

BBC Documentary “Workers”

Sebastiao Salgado in TED

Version en Español

Hablar de Sebastiao Salgado es hablar de toda una vida dedicada a la fotografía, viajar por el mundo para conocer diferentes culturas, convivir con ellas para comprenderlas y luego mostrárnoslas a través de su lente. Su trabajo es inmenso y realmente impresionante. Gracias al documental "La sal de la tierra", dirigido por Wim Wenders y Jiuliano Ribero Salgado, podemos hacernos una idea de cómo ha sido la vida y obra de este magnífico fotógrafo. Estudió Economía en la Universidad de Sao Paulo. Cuando conoció a Lelia Wanik, no solo conocerá al amor de su vida sino también a la pareja que lo ayudará a desarrollar todos sus proyectos fotográficos. La pareja tuvo que abandonar Brasil e inmigrar a Francia, para alejarse de la dictadura militar que estaba devastando su país. En París, Sebastiao realizó un doctorado en la Escuela Nacional de Estadística Económica y Lelia estudió arquitectura y, como tuvo que tomar fotografías de los edificios para estudiarlas, compró una cámara.  

El trabajo de Sebastiao en la Organización Internacional del Café, en Londres, le obligaba a hacer frecuentes viajes a África y, cada vez que viajaba, llevaba consigo la cámara fotográfica de Lelia. Así comenzó su pasión por la fotografía. Tuvo que dejar su trabajo como economista para dedicarse profesionalmente a la fotografía, viajando por todo el mundo y trabajando para diferentes agencias hasta que en 1979 se unió a la prestigiosa agencia fotográfica Magnum, una cooperativa fundada en 1947 por Cartier-Bresson, Robert Capa, George Rodger y David Seymour. Su primer gran proyecto fotográfico se llamó "Las Otras Américas", un viaje de ocho años a través de Ecuador, Perú, Bolivia y México durante los años 1977-1984. Estos viajes lo llevarán a conocer y vivir con diferentes comunidades indígenas, como los Saraguros en el sur de Ecuador, de los cuales dijo: "Nunca antes había visto una comunidad entera con otro ritmo, todo fue lento, era otra forma de pensar, otra velocidad ". También vivió con los Mixes en Oaxaca (México): “Eran personas que adoraban la música, allí quienes sabían tocar un instrumento, no necesitaban trabajar porque trabajaban como músicos”; y con los Tarahumaras en el norte de México: "Fue un infierno seguir a estos indios porque no caminaban, volaban", haciendo referencia a que este pueblo es conocido por su habilidad para correr, tal es como se les conoce como "rarámuri " que significa "el que tiene los pies ligeros ".

Durante estos años también recorrió su propio país, especialmente para conocer esa otra realidad de los campesinos sin tierra. “En Brasil todavía tenemos un gran movimiento de campesinos sin tierra, son personas de gran fortaleza moral y física, a pesar de ser muy frágiles porque se alimentan muy mal. Tenemos una parte del Sahel aquí en Brasil ”.

Durante el documental "La Sal de la Tierra", Sebastiao habla sobre la importancia del retrato. “La fuerza de un retrato es tan poderosa que en una fracción de segundo entendemos un poco de la vida de la persona que estamos fotografiando, los ojos dicen mucho, la expresión de la cara. Cuando tomamos una foto, no solo eres tú quien hace la foto, sino las personas que te ofrecen la foto ”. Durante los años 1984 a 1986 trabajó para "Médicos sin fronteras" en Etiopía y el Sahel documentando los efectos catastróficos de la sequía que causó la muerte de casi un millón de personas. Con esta fotografía hizo el libro "Sahel: L’homme en Detresse". Su esposa Lélia estuvo a cargo de la publicación del libro y organizó la exposición para llamar la atención del mundo sobre la dramática situación de esta población.

Entre1986 a 1991 realizó una colección de fotografías dedicadas a los "Trabajadores". Salgado quería hacer un homenaje a "todos los que construyeron nuestro mundo". Para llevar a cabo este magnífico trabajo, Salgado viajó a través de 30 países para retratar, siempre en blanco y negro, los profundos cambios que se estaban produciendo en este momento y donde los personajes principales eran aquellos hombres, mujeres y niños trabajadores que soportan la carga del mundo industrializado, que se dejan la piel y sus vidas por unos salarios miserables, y donde a menudo ni siquiera pueden darse el lujo de comprar los productos que ellos mismos producen. "Quería provocar un debate sobre las condiciones de trabajo en el tercer mundo porque estas personas trabajan duro y no reciben el mínimo necesario para su supervivencia". Hay un documental muy interesante realizado por la BBC sobre el trabajo de Salgado. Aqui el fotógrafo habla sobre las ideas que tuvo cuando concibió este proyecto: “Cuando comencé a ver el creciente número de trabajadores que perdieron su trabajo, y cuando algunos sectores industriales comenzaron a desaparecer al modernizarse y adaptarse a otros medios de producción, pense que ya era hora de hacer una historia sobre esos grandes cambios que estaban teniendo lugar en todo el mundo ". El libro de fotos para "Trabajadores" se divide en seis categorías: agricultura, alimentación, minería, industria, petróleo y construcción. El dramaturgo y guionista Arthur Miller escribió sobre este libro: "Salgado revela el dolor, la belleza y la brutalidad del mundo laboral en el que se basa todo".

Salgado recuerda cómo hizo sus fotografías en Kuwait: “En 1991, cuando terminó la Primera Guerra del Golfo, las tropas iraquíes se retiraron y Sadam Hussein incendió miles de pozos petroleros donde llegaron miles de bomberos de todo el mundo. Sabía que tenía que ir a esa parte del mundo. El humo era tan denso que el sol no pasaba ... a veces era de noche las 24 horas del día. Después de apagar el fuego, la tierra estaba tan caliente que había peligro de que se volviera a encender. El ruido era ensordecedor, mi sordera comenzó entonces ”.

Lisa Hostetler, del Centro Internacional de Fotografía de Nueva York, dijo sobre el trabajo de Salgado: "Las sencillas fotografías de Sebastiao Salgado retratan a personas que viven en circunstancias económicas desesperadas. Debido a que insiste en presentar sus imágenes en serie, en lugar de hacerlo individualmente, y porque el punto de vista de cada trabajo se niega a separar el tema del contexto, Salgado logra una tarea difícil".

Sebastiao: “Las fotografías que tomo, la fotografía social y humana, no se toman para producir hermosas obras de arte individuales. Siempre presento una secuencia de imágenes. En la exposición hay mucha literatura, 25 grandes carteles llenos de explicaciones y en el libro cada historia se cuenta de manera periodística”. En el documental de la BBC, habla sobre su método de trabajo y las herramientas que utiliza para construir sus historias: “Usualmente uso estas tres cámaras, la réflex 28, la Leica M con una lente de 35 mm y otra Leica reflex con 60 mm, que es una macro lente. Siempre uso otra lente. Uso un zoom cuando no puedo acercarme a mi sujeto ... Sé que cuando uso el zoom es porque no estoy completamente en la imagen, estoy completamente fuera de ella, no me he metido dentro de la foto y, por lo tanto no estoy lo suficientemente enfocado ". “Tienes que saber algo sobre la persona que vas a fotografiar para construir algo. Porque me parece que es muy difícil llegar y tomar buenas fotos, con fuerza, mensaje, si llegas y te vas. Me llevó seis años terminar este proyecto ”. El libro y la siguiente exposición tuvieron mucho éxito; sirvieron para fortalecer la reputación de Salgado como uno de los mejores fotógrafos documentales de nuestro tiempo. Su próximo proyecto fue magnífico. Documentó las grandes migraciones de personas en todo el mundo, personas desplazadas por las guerras y el hambre que existía en sus propios países. Con Lélia comenzaron a planear "Éxodo", y durante los años que van de 1993 a 1999 Sebastiao viajó por el mundo para capturar los momentos más oscuros de la humanidad en el siglo XX como el Genocidio de Ruanda; los africanos subsaharianos que intentaban alcanzar la costa europea en barcos; o desplazados por la guerra yugoslava. "Nuestra historia es una historia de guerras, es una historia sin fin, una historia de represión, una historia de locos".

En la "Sal de la tierra", Salgado habla de esta difícil etapa: "En Ruanda, la gente huyó a todas partes debido a la represión contra los tutsis, las carreteras estaban llenas de personas que huyeron con lo que pudieron". Hubo una pérdida de personas en las carreteras. Dos millones de personas se establecieron en un campo... Fue una catástrofe, el cólera se extendió rápidamente y murió gente todos los días ”.

Para Salgado dijo que estos fueron los peores momentos de su carrera profesional: "Me fui de allí, no merecíamos vivir después de eso, ya no creía en nada".

Años después, en TED, el fotógrafo habló sobre el daño psicológico que esta experiencia le causó: “Vi en Ruanda la brutalidad total. Vi muertes por miles cada día. Perdí mi fe en nuestra especie. No creía que fuera posible para nosotros vivir más y comencé a ser atacado por mi propio Staphylococcus". Empecé a tener infección en todas partes. Cuando hice el amor con mi esposa no tuve esperma, me salió sangre. Fui a ver al médico de un amigo en París; Le dije que estaba completamente enfermo. Hizo un largo examen y me dijo: “Sebastián, no estás enfermo, tu próstata es perfecta. Lo que sucedió es que viste tantas muertes que te estás muriendo. Debes parar. Detener. Y tomé la decisión de parar. Estaba realmente molesto con la fotografía, con todo en el mundo, y tomé la decisión de volver a donde nací ”. Su país era el refugio que el fotógrafo necesitaba para curarlo, y el apoyo de Lélia fue la clave para cambiar su vida y su trabajo fotográfico en 360 grados. Regresaron a la tierra de sus padres, tierras que también morían por la aridez. “Cuando era niño, más del 50% eran bosques tropicales ... destruimos gran parte de nuestro bosque para desarrollarnos, y Lélia tuvo una idea increíble: reforestar estas tierras como lo fueron en el pasado. El primer año plantamos cientos de arboles y lentamente, lentamente, esta tierra muerta comenzó a nacer de nuevo ... Creamos una institución llamada Instituto Terra”.

Después de algunos años trabajando en su nuevo proyecto ambiental, el fotógrafo volvió a soñar con la fotografía. Pero esta vez para documentar nuestros orígenes: “Toda mi vida estuve fotografiando un animal: nosotros y deseamos fotografiar a los otros animales, fotografiar los paisajes, fotografiarnos a nosotros, pero a nosotros desde el principio, desde el momento en que vivimos en equilibrio con la naturaleza... Y comencé a principios de 2004 y termino a finales de 2011". 

Yo: Y este nuevo proyecto se llamó "Génesis", y es una de las obras fotográficas más bellas que he visto en mi vida. 245 imágenes que muestran lo más hermoso que tenemos en nuestro planeta: animales, bosques, paisajes y comunidades indígenas que aún viven en armonía con la naturaleza, completamente alejados de la corrupción de la "vida moderna" como los orígenes de nuestro tiempo.


Documental “La Sal de la Tierra”

BBC Documental "Trabajadores”

Sebastiao Salgado in TED

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